El ascenso meteórico y la dura caída de las tarjetas de crédito para gasolineras

Las tarjetas de gasolina de marca privada suelen cobrar altos intereses y ofrecer, en el mejor de los casos, recompensas mediocres. Claire Tsosie 30 de marzo de 2016

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Atrás quedaron los días en que las únicas tarjetas de crédito que aceptaban las gasolineras eran sus propias tarjetas de marca blanca. Hoy en día, la mayoría de las personas que compran gasolina a crédito utilizan tarjetas de crédito de uso general. Y no es para menos: Las tarjetas de gasolina propietarias, que sólo se pueden utilizar en determinadas gasolineras como Shell, Chevron o BP, a menudo vienen con recompensas mediocres, altos tipos de interés y una serie de restricciones.

El número de cuentas de tarjetas de gas ha ido disminuyendo. En 2012, solo había unas 7.3 millones de cuentas de tarjetas de gas propias activas, según los datos de Nilson Report. Compárese con los casi 188 millones de tarjetas de crédito de uso general activas ese año. En 2013, el número de cuentas activas de tarjetas de gas propias se redujo a cerca del 6.7 millones, con 17.7 millones de tarjetas en circulación en total. El número de tarjetas que circulan es mayor que el número de cuentas porque en algunos casos hay más de una tarjeta vinculada a cada cuenta.

Si tienes un crédito justo o pobre y no planeas llevar un balance, estas tarjetas de gasolina de marca privada pueden ser una buena opción. Pero las tarjetas de uso general, que suelen venir con tasas de recompensa más altas, condiciones menos confusas y TAE más bajas, suelen ofrecer más valor en general. Esa podría ser una de las razones por las que tanta gente ha cambiado.

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«Si el precio de la gasolina se mantiene bajo y la deuda de los estadounidenses con las tarjetas de crédito no varía, creo que va a ser un periodo muy frío para las tarjetas de crédito para la gasolina», dice David Robertson, editor del Informe Nilson.

Estas tarjetas solían ser un gran negocio. De hecho, en 1987 ya había más de 100 millones en circulación en Estados Unidos, escribe el economista Lewis Mandell en "El sector de las tarjetas de crédito: Una historia.»

Cuando las tarjetas propietarias de gasolina eran populares

El auge de las tarjetas de crédito para la gasolina comenzó con el embargo petrolero árabe de 1973 y 1974, cuando los países de la OPEP dejaron de vender petróleo a Estados Unidos.S. El coste del barril de petróleo casi se cuadruplicó, según la Reserva Federal, lo que a su vez hizo subir el coste de la gasolina. Incluso tras el levantamiento del embargo, los precios de la gasolina se mantuvieron altos, lo que hizo que muchos consumidores recurrieran al crédito. Pero para ahorrar en comisiones comerciales, muchas compañías petroleras dejaron de aceptar cualquier tarjeta de crédito que no fuera la suya propia.

«Los consumidores solicitaron muchas tarjetas de compañías petroleras, y éstas empezaron a rechazar las tarjetas bancarias», escribe Mandell. «A finales del verano de 1979, tanto Mobil como Texaco abandonaron las tarjetas bancarias, y pronto les siguieron otras.»

Al rechazar las gasolineras todas las tarjetas de crédito excepto las suyas, las tarjetas propietarias se hicieron más valiosas, especialmente para quienes no podían pagar la gasolina por adelantado. Pero cuando las empresas empezaron a restringir la emisión de estas tarjetas, el número de tarjetas en circulación descendió de 126 millones en 1978 a 110 millones en 1980, escribe Mandell. A principios de los años 80, las gasolineras empezaron a aceptar de nuevo tarjetas de crédito de uso general, y las tarjetas propietarias siguieron cayendo en desgracia. Los consumidores en busca de la mejor oferta empezaron a optar por tarjetas que ofrecían recompensas en todas partes en lugar de sólo en determinadas gasolineras.

Las recompensas se reducen cuando suben los precios

No es de extrañar que la gente empezara a elegir las tarjetas de uso general en lugar de las de marca blanca, una vez que tuvieron la opción. Por un lado, las tarjetas de marca privada eran más complicadas y normalmente menos gratificantes. Suelen obtener recompensas en centavos por galón, en lugar de centavos por dólar como las tarjetas de uso general.

«Es confuso. Tienes que hacer algunos cálculos. Pero lo de los céntimos por galón tiene mucho eco entre los consumidores», dice Gray Taylor, director ejecutivo de Conexxus, un grupo del sector que desarrolla e implementa nuevas tecnologías para tiendas de conveniencia y gasolineras.

Con una tarjeta de gasolina en particular, por ejemplo, se obtiene un descuento ilimitado de 5 céntimos por cada galón de gasolina que se compre en una determinada cadena de gasolineras. Eso es un 2.5% de tasa de recompensa cuando la gasolina está a 2 dólares el galón – un trato decente. Pero esa tasa de recompensa se reduce a medida que aumenta el precio. Cuando la gasolina está a 3 dólares el galón, la tasa de recompensa baja a 1.67%. A 4 dólares el galón, es 1.25%.

Aquí hay otras cosas a las que deberías prestar atención en estas tarjetas:

  • Compras mínimas. La tarjeta Valero anuncia que se pueden «ganar hasta 8 céntimos por galón en las compras de combustible.»Pero en la letra pequeña se indica que sólo se empezarán a obtener recompensas -a partir de 4 céntimos por galón- después de comprar 50 galones de gasolina Valero en un ciclo de facturación.

  • Altos tipos de interés. La mayoría de las tarjetas de gas propias tienen tipos de interés superiores al 25% TAE. Llevar un saldo en estas tarjetas es muy caro.

  • Políticas confusas. En comparación con las tarjetas de uso general, las tarjetas para gasolineras propias tienden a tener muchas más restricciones en sus términos y condiciones, incluidos los vencimientos de los descuentos, las exclusiones en las compras y los máximos en los reembolsos.

Mandell, ahora profesor de economía y decano emérito de la Universidad de Buffalo, señala que los sistemas de recompensas complicados suelen dar la ilusión de ofrecer más valor. «En términos de economía del comportamiento, tiene un gran atractivo para ciertas personas a las que les gustan mucho las loterías», dice en una entrevista. Pero si no puedes entender fácilmente las políticas de canje de tu tarjeta, dice, es muy probable que no estés obteniendo la mejor oferta.

La principal ventaja de las tarjetas de gas de propiedad, señala Taylor, es que, por lo general, se puede optar a ellas con un crédito justo o pobre. «Sin duda, van a por los más desfavorecidos. Y eso, creo, es algo valioso», dice. Pero personalmente, dice, no lleva una de estas tarjetas desde 1982.

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Para muchos, hay mejores opciones

Entre las tarjetas de gas propias de las 11 principales compañías de gas -incluidas las ofertas de Shell, Chevron, Valero y Speedway-, la tarjeta de Exxon Mobil, que actualizó su sistema de recompensas en Feb. 1, ofrece actualmente las condiciones más generosas: Obtienes 6 céntimos de descuento por galón en forma de crédito de extracto aplicado automáticamente. Con precios de la gasolina de 2 dólares el galón, es una respetable tasa de recompensas del 3%, sin límite de recompensas.

Los inconvenientes? Sólo se puede utilizar en Exxon Mobil y tiene una TAE del 25.24%. Sunoco, Citgo y Shell empatan en el segundo puesto; cada una de ellas ofrece un descuento de 5 céntimos en cada galón de gasolina. Si tienes un crédito insuficiente, o tu gasolinera ofrece beneficios adicionales a los titulares de tarjetas de marca propia, una tarjeta de este tipo podría ser un buen negocio.

Pero para muchos, las tarjetas de crédito con recompensas de uso general ofrecen sistemáticamente el mejor valor: recompensas basadas en el valor en dólares de su compra, en lugar de cuántos galones compra. Un buen ejemplo: la tarjeta Blue Cash Preferred® de American Express. Ofrece un 6% de devolución en efectivo en U.S. supermercados, sobre un gasto de hasta 6.000 $ al año (luego el 1%); 6% de devolución en efectivo en U.S. suscripciones de streaming; 3% de devolución en efectivo en U.S. de gasolina y de transporte (incluyendo taxis, viajes compartidos, aparcamientos, peajes, trenes y autobuses); y un 1% de devolución en efectivo en el resto de compras. Se aplican condiciones (ver tarifas y tasas). La tarjeta tiene una cuota anual de $0 de introducción durante el primer año, luego $95.

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Hace cuarenta años, las tarjetas de gasolina de marca propia desempeñaron un papel importante en la historia de las tarjetas de crédito y ayudaron a millones de hogares con pocas opciones a financiarse en una época difícil. Pero hoy en día existen opciones mucho mejores.

Robertson, editor del Informe Nilson, lo explica de forma sencilla: «Las tarjetas de crédito privadas y patentadas perdieron la carrera contra MasterCard y Visa hace décadas», dice. «No hay suficientes incentivos para usar estas tarjetas.»

Este artículo fue escrito por nuestro sitio web y fue publicado originalmente por U.S. Noticias & Informe mundial.


Para ver las tarifas y comisiones de la tarjeta Blue Cash Preferred® de American Express, consulte esta página.

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