Matty Simmons El hombre que vendió al mundo las tarjetas de crédito

Claire Tsosie Feb 13, 2017

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Cuando Matty Simmons oyó hablar por primera vez de las tarjetas de crédito multiuso en 1950, no le impresionó.

En ese momento, Frank McNamara, que tuvo la idea, y Ralph Schneider, su socio comercial, intentaban convencer a Simmons de que se uniera a su nueva empresa, Diners Club. El concepto de tarjeta de crédito no le pareció especialmente útil a Simmons, que entonces hacía relaciones públicas para restaurantes y clubes nocturnos.

«Lo que más me preocupaba era que se me pidiera no sólo que diera a conocer esta nueva concepción, sino que persuadiera a los restaurantes para que la respetaran», escribió Simmons en su libro de 1995 "La catástrofe de las tarjetas de crédito," Un relato de primera mano sobre los inicios de Diners Club'y la evolución del sector de las tarjetas de crédito.

Pero hizo publicidad y persuasión. Simmons acabó incorporándose a Diners Club a tiempo completo como vicepresidente ejecutivo. Dirigió las ventas y el marketing, y editó y publicó la popular revista de la empresa. Sus esfuerzos contribuyeron al éxito de Diners Club y allanaron el camino para la industria de las tarjetas de crédito tal y como la conocemos hoy en día.

Diners Club fue sólo una de las aventuras de Simmons'. A sus 90 años, es autor de ocho libros, productor de cine y televisión de éxitos como «Animal House» y la "National Lampoon's Vacation" y fundador de la editorial que produjo la revista Weight Watchers y National Lampoon. Actualmente divide su tiempo entre Los Ángeles, Nueva York y Pompano Beach (Florida), y está trabajando en un nuevo guión y un libro de humor.

nuestro sitio web habló con Simmons sobre Diners Club y lo que piensa de las tarjetas de crédito hoy en día. Esta entrevista ha sido editada para mayor brevedad y claridad.

Cómo empezó Diners Club

Cuáles fueron sus primeras impresiones sobre el club de comensales?

Era un hombre de relaciones públicas. Y entre otras cosas, manejaba muchos restaurantes y clubes nocturnos. La idea original del Diners Club era cenar. Se iba a restaurantes de toda la zona de Nueva York, se cobraba y se recibía una factura al mes. El socio de Frank, Ralph Schneider, se encontró con un periodista y le preguntó: «¿Quién es el mejor tipo para tratar con las relaciones públicas y el negocio de los clubes nocturnos y restaurantes??»Y ese tipo dijo inmediatamente: «Matty Simmons.»Me llamaron y subí a verlos.

Su oficina estaba en la empresa de Frank en el Empire State Building. Se llamaba Hamilton Credit. … Ralph era abogado. Frank estaba trabajando en hacer préstamos comerciales. Me contaron su idea, y me mostraron una pequeña tarjeta escrita a mano que decía «El Diners Club».»

Frank dijo: «Nuestra idea es que lleves esta tarjeta», y así sucesivamente. … Y dije: «No creo que sea una buena idea.»Nunca había cobrado nada en mi vida. Siempre había usado dinero en efectivo. Querían que entrara con ellos, y dije: «Déjame pensarlo».» Y me olvidé de ello. Una semana después, Schneider me llamó. Comimos, y llegamos a ser muy buenos amigos. Él me convenció, después de un año, de trabajar a tiempo completo en el Diners Club. Entregué el negocio de la publicidad a mi hermano, que era mi socio. …

Lo primero que me di cuenta es que [McNamara y Schneider] no tenían ningún tipo de marketing, y yo estaba haciendo todas las ventas y el marketing. Y no había hecho nada parecido antes. Pero sólo usé el sentido común, y funcionó. Hice envíos por correo. …creamos la «caja para llevar», ya sabes, esas cajitas de las que sacabas una carpeta, y podías comprar algo para unirte. Era una buena forma de conseguir socios.

Y por supuesto, la publicidad fue enorme. La primera gran historia apareció en Business Week. De buenas a primeras, conseguimos miles de miembros.

[En su libro, Simmons cuenta que «tenía que dar glamour a la creación del plan de tarjetas de crédito» para publicitar el producto, así que se inventó una historia: McNamara estaba corto de dinero después de llevar a un colega a cenar. Mientras su mujer iba con el dinero para cubrir la comida, se le ocurrió la idea de la tarjeta de crédito, que permitiría a un «empresario responsable» abrir la cuenta de un restaurante en cualquier lugar. Esta historia apócrifa se ha repetido en innumerables ocasiones, e incluso aparece hoy en el sitio web de Diners Club.]

No cobramos cuando empezamos. Entonces estábamos perdiendo dinero. … Y yo dije: «Hay que cobrar por la tarjeta.» [En aquella época, Diners Club cobraba a los comerciantes una cuota por cada transacción con tarjeta de crédito, pero no cobraba a los titulares una cuota anual. Tampoco cobraba intereses, ya que requería el pago completo cada mes.Y Frank dijo: «Nadie pagará por una tarjeta de crédito».» Y dije, «Bueno, nadie va a ser nadie si no cobramos, porque vamos a perder dinero y salir del negocio.»Así que Ralph estuvo de acuerdo conmigo, y pusimos un cargo de 3 dólares. ..

Entonces creé un boletín que iba en el mismo sobre que su factura. El tipo que se encargaba de mi impresión era un vendedor, así que le dije: «Quieres ganar más dinero? Salga y venda algunos anuncios, y yo los pondré en el boletín.» Así que fue a los restaurantes, y compraron anuncios. Y había tal demanda de anuncios que lo convertí en una revista. Primero fue la revista Diners Club. Con el tiempo, lo cambiamos a Signature The Diners Club Magazine. Tuvo mucho éxito. …

Al final pusimos un cargo para la revista. Usted pagó 3 dólares extra para obtener la revista. … Casi todo el mundo, como el 90% de los miembros, se suscribió a ella.

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¿Cuál fue su mayor reto en los primeros años??

Realmente no tuvimos muchos problemas. Tuvimos algo de competencia, pero no se quedaron. De hecho, Alfred Bloomingdale era parte del grupo que formó la empresa Dine and Sign. Pero les fue muy mal, y Bloomingdale compró la participación de Frank McNamara en el Diners Club, y se convirtió en presidente del Diners Club. Ralph Schneider era el presidente y yo el vicepresidente ejecutivo. ..

No tuvimos competencia real hasta que llegó American Express [en 1958]. Mientras estaba en el Diners Club, que fue hasta 1967, todavía éramos el No. 1 tarjeta de crédito en el mundo. ..

Nuestras pérdidas de crédito eran alrededor de tres cuartas partes del 1%. Hoy en día, son como el 3 o 4%. … Ahora la gente acumula grandes facturas que no puede pagar, que es lo que dije en «La catástrofe de las tarjetas de crédito.»En realidad éramos más bien una tarjeta de pago. Tenías que pagar tu factura en 30 días. Se suponía que, de todos modos.

Las tarjetas de crédito hoy en día

¿Todavía tienes tarjetas de crédito??

Tengo cinco de ellos. No tengo una tarjeta Diners Club.

El primer número de una tarjeta Diners Club era 1000. Frank McNamara tenía eso. Schneider tenía 1001, y yo 1002. Ojalá me la hubiera quedado. Probablemente valga mucho dinero ahora. Pero no lo tengo. Nunca guardo nada.

¿Cerraste esa cuenta??

Al año siguiente de mi partida, pasaron a un sistema informático. Todo era a mano cuando yo estaba allí. Han perdido [millones] en los próximos dos años. [Esto se debió en parte a «problemas informáticos que se habían tragado millones de dólares en cargos que nunca se facturaron», escribe Simmons en «La catástrofe de las tarjetas de crédito.»]

Y me enviaron una tarjeta con 19 números diferentes, como una típica tarjeta de crédito. Entonces me enviaron una factura [por la cuota anual de la tarjeta'a]! Me sentí muy insultado de que me enviaran a mí, uno de los fundadores de la empresa, una factura por una tarjeta de crédito. Simplemente se lo devolví y les dije: «Pueden quedarse con esto…».»Y nunca la he usado después. ..

Ahora tengo una MasterCard, tarjetas bancarias y American Express. …no las uso tan a menudo. … La tarjeta que uso más a menudo es una MasterCard de uno de nuestros bancos. Eso es sólo como, cuando yo estaba en L.A., He cenado mucho fuera.

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Cómo hizo el cambio de las tarjetas de crédito a Hollywood?

Como ocurrió, el Diners Club fue adquirido por una gran compañía de seguros [Continental Insurance], y no estaba muy contento con el nuevo propietario.

Renuncié en 1967 y formé mi propia compañía. En su origen, se llamaba Twenty First Century Communications. Mi primera revista fue Weight Watchers Magazine, que sigue existiendo y tiene mucho éxito. Mi segunda revista fue National Lampoon. Eso se volvió tan grande, que cambié el nombre de la compañía a National Lampoon Incorporated. Era una empresa pública. Y el Diners Club, por supuesto, estaba en la Bolsa de Nueva York.

[Simmons produjo "Animal House" y la "Vacaciones" películas bajo la marca National Lampoon.] 

En su libro, usted critica cómo las tarjetas de crédito pueden tentar a la gente a gastar en exceso. ¿Todavía se sienten así??

Sí. Creo que se está dando demasiado crédito a la gente que gasta en exceso. Y tienen que pasar la mitad de sus vidas pagando.

Sobre todo, las tasas de interés, para mí, son un robo de carretera. Es ridículo que le cobren a la gente un 17%, 20% o más de interés. Es sólo una ganancia. Es feo cobrarle a la gente tantos intereses. Estoy muy en contra, y lo dije en mi libro «La catástrofe de las tarjetas de crédito.»Por eso se llama «La catástrofe de las tarjetas de crédito»!

Los pagos del futuro

¿Prevé usted que algo sustituya a las tarjetas de crédito?

No creo que reemplacen la idea de la tarjeta de crédito o el servicio de la tarjeta de crédito. Pero todo estará informatizado. Todo estará informatizado. Así que no llevarás dinero en efectivo – llevarás tu ordenador, un pequeño ordenador.

Puedes cobrar … cualquier cosa ahora. …recuerdo haber ido a la reunión anual de todos los equipos de béisbol y de los directores generales, para proponerles que aceptaran las tarjetas Diners Club para las entradas en los estadios. Y el director general de los Medias Blancas de Chicago, se llamaba Frank Lane, se levantó y dijo: «[Las tarjetas de crédito son] algo pasajero. Nunca va a durar. El béisbol es americano como el pastel de manzana, y esto es sólo una moda pasajera."

Alguna vez lo retiró?

No creo que lo haya hecho. Pero seguro que ahora puedes comprar entradas para los partidos, los cines, todo [con tarjetas de crédito].

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¿Qué predice que pasará con las tarjetas de crédito en los próximos 10 años??

No me cabe duda de que irá a más, porque la gente será cada vez más dependiente [de las tarjetas de crédito] a medida que pasen los años. Y el crecimiento de la población. … Y la simplicidad de la computadora de mano.

Suena como los pagos móviles. ¿Cree que se harán más populares?

Creo que todo eso se hará más popular. El mundo se está volviendo tan informático y tan automatizado en todos los aspectos que cosas como el dinero y la facturación se simplificarán al máximo. Toda tu vida estará en tu ordenador.

¿Qué opina de eso??

Me preocupa. Creo que hace que gastar sea demasiado fácil. Creo que el efectivo, como he dicho en el libro, mantiene a la gente un poco más cautelosa. Tienes suficiente dinero en efectivo para comprarlo»?»Conoce a? Luego, los cheques, por supuesto, lo aliviaron. Pero no tanto como las tarjetas de crédito.

Diners Club, antes y ahora

Tras ser adquirida por Continental Insurance, la empresa Diners Club.S. El negocio ha cambiado de manos unas cuantas veces más. Hoy es propiedad de Discover.

Frank McNamara vendió sus acciones del Diners Club en 1952, pensando que se estabilizaría en 250.000 socios. Murió en 1957. Dos años después de su muerte, Diners Club superó el millón de socios.

Ralph Schneider, que dirigió Diners Club durante años después de la marcha de McNamara' murió en 1964. Más tarde, Al Bloomingdale tomó el timón, pero él y Simmons «discrepaban constantemente» sobre los planes de negocio, según el libro de Simmons' y éste dejó la empresa unos años después. Bloomingdale gestionó la empresa durante varios años, y finalmente vendió su participación por un beneficio de 13 millones de dólares. Murió en 1982.

Cuando Simmons dejó Diners Club para dedicarse al mundo de la edición y el entretenimiento, dejó de seguir el sector de las tarjetas de crédito, dice. Pero sigue maravillado por su éxito duradero.

«Nunca me lo esperé cuando empezó», dice. «No tenía ni idea de si iba a funcionar o no. Pero así es la vida. … Simplemente sucede.»

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